LA CRISIS DEL VAPEO, UN AÑO DESPUÉS

Los científicos identifican adulterantes de cannabinoides sintéticos en los cartuchos de aceite de vapeadores de CBD, y advierten de "consecuencias toxicológicas devastadoras".

No hace mucho tiempo que una nueva y temible enfermedad pulmonar relacionada con el vaping dominaba el ciclo de noticias. Aunque para los estadounidenses abrumados por COVID-19 puede parecer un episodio lejano, durante el verano de 2019 la crisis del vaping se convirtió en una obsesión nacional. Los Centros para el Control de Enfermedades (CDC) emitieron un alarmante informe que atribuía un repentino brote de muertes y lesiones pulmonares al consumo de dañinos cigarros electrónicos y cartuchos de cannabis. (1)

En febrero del 2020, sesenta y ocho personas en los Estados Unidos, incluyendo adolescentes y ancianos, habían muerto a causa de esta misteriosa enfermedad respiratoria y casi 3000 fueron hospitalizadas con problemas que iban desde la falta de aliento hasta náuseas severas y tos con sangre. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) identificaron al acetato de vitamina E, un agente espesante añadido a los extractos de aceite de cannabis de mala calidad, como el probable culpable en los casos de insuficiencia respiratoria vinculada al vaping. (2)

Pero el CDC dejó de rastrear los incidentes relacionados con los vapers poco después del inicio de la pandemia de COVID-19. Los científicos médicos dirigieron su atención al coronavirus altamente infeccioso, que también mata dañando los pulmones - y lo hace de maneras que no son fáciles de distinguir de los signos reveladores del vaping.

COVID-19 y EVALI (el acrónimo del CDC para lesiones pulmonares relacionadas con el cigarrillo electrónico o los vapores) tienen síntomas similares y comparten un mecanismo letal común. Los casos graves de ambas enfermedades implican una aguda dificultad respiratoria desencadenada por un sistema inmunológico que se ha vuelto loco. Los científicos médicos se refieren a este síndrome inmunológico potencialmente mortal como una "tormenta de citoquinas".

ACETATO DE VITAMINA E

Sabemos que un coronavirus voraz puede inducir una tormenta de citoquinas. Pero, ¿qué sabemos en realidad sobre el acetato de vitamina E y el vaping?

De acuerdo con el CDC: "El acetato de vitamina E está fuertemente vinculado al brote de EVALI. Se ha encontrado acetato de vitamina E en muestras de productos [vape] analizadas por la FDA y laboratorios estatales y en muestras de fluidos pulmonares de pacientes analizadas por la CDC de estados geográficamente diversos". (3)

A los pacientes de EVALI se les ha diagnosticado neumonía lipídica, una rara condición inflamatoria que se produce cuando la grasa o el aceite entran en los sacos alveolares de los pulmones. Esto provoca síntomas similares a los de otros tipos de neumonía, que suele desencadenarse por una infección bacteriana, fúngica o viral.

En un estudio realizado en ratones en el año 2020, el acetato de vitamina E parecía replicar el daño pulmonar asociado a los lípidos de la EVALI, lo que respaldaba la afirmación del CDC de que el acetato de vitamina E es un factor causante de las enfermedades pulmonares relacionadas con los vaping. Los informes de investigación de Leafly también se centraron en el acetato de vitamina E "entre una pandilla de toxinas" identificadas en los cartuchos ilícitos de VAPERS, incluyendo el escualeno, un ingrediente de la crema para la piel, que no debería ser inhalado. (4)

Pero un comentario en el New England Journal of Medicine, del que es coautor un equipo de médicos de la Clínica Mayo, lanza calumnias sobre la hipótesis del acetato de vitamina E, señalando que la patología de la enfermedad pulmonar asociada al vahído "no se comprende bien" y que "pocos informes de lesiones pulmonares asociadas al vahído han incluido hallazgos histopatológicos". El diagnóstico histopatológico se basa en el examen directo del tejido o las células enfermas bajo el microscopio. (5)

Al inspeccionarlos, algunos casos de lesiones pulmonares asociadas al vapor parecen más una quemadura química que una asfixia por lípidos, lo que sugiere que otros aditivos distintos del acetato de vitamina E son responsables de dañar el tejido pulmonar. En consecuencia, otro grupo de médicos aconsejó en una carta al Journal of American Medicine que la presencia de células inmunitarias cargadas de lípidos en los pulmones "debe interpretarse con cautela porque puede ser simplemente un marcador de exposición y no un marcador de toxicidad". (6)

ADITIVOS DEL ACEITE DE VAPERS

Los agentes diluyentes, como el propilenglicol y el polietilenglicol, y todo tipo de aditivos saborizantes (productos básicos de la industria alimentaria ultraprocesada) están aprobados por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) como seguros para el consumo oral. Pero muchos de estos agentes texturizantes y sabores artificiales autorizados por la FDA son venenosos cuando se calientan e inhalan.

Un estudio realizado en el año 2018 por científicos de la Universidad de Rochester encontró que la exposición al aceite de vape y a los agentes saborizantes de los cigarrillos electrónicos comúnmente usados es tóxica para los glóbulos blancos. Entre los peores infractores está el diacetilo, un químico añadido a los cartuchos de e-cigarrillo y aceite de vape para simular un sabor cremoso, mantecoso o de vainilla. Se sabe que la inhalación de este químico causa el "pulmón de las palomitas de maíz", una enfermedad respiratoria paralizante y a veces mortal. (7)

Un informe de investigadores de la Universidad de Yale mostró que la combinación de agentes saborizantes químicos es más peligrosa que la exposición a un solo aditivo. Todas las apuestas se cancelan cuando también se agregan a la mezcla agentes adelgazantes y espesantes, como el propilenglicol y el acetato de vitamina E. No se sabe hasta qué punto estos cócteles químicos incompletos contribuyeron al brote de EVALI del año pasado, o si son un factor en los casos esporádicos de lesiones pulmonares relacionadas con los vapores que continúan en la era COVID-19 con pocos comentarios de los CDC. (8)

En Bajo el Radar: Cannabinoides Sinteticos y Lesiones Pulmonares Relacionadas con el Vapeo, un informe especial publicado en noviembre del 2019, llamamos la atención sobre otro grupo de compuestos peligrosos que han sido pasados por alto por el CDC. Una extensa revisión de la literatura por Adrian Devitt-Lee, redactor científico, encontró varios ejemplos de informes de casos que involucraban la exposición a "cannabinoides sintéticos", una clase de compuestos difíciles de detectar y potencialmente letales para la investigación, convertidos en compuestos de calle, que causan estragos al alterar el sistema endocannabinoide. Todos estos informes de casos mostraron un conjunto consistente de síntomas (opacidades de vidrio molido, vasos sanguíneos rotos, privación de oxígeno a medida que los pulmones se llenan de líquido, etc.) que se ajustan a los criterios de diagnóstico del CDC para la enfermedad pulmonar relacionada con los vapers. (9)

CANNABINOIDES SINTÉTICOS

Un estudio reciente realizado por científicos de la Universidad de Misisipí en el Journal of Dietary Supplements confirmó la presencia de adulterantes de cannabinoides sintéticos en cartuchos ilícitos de aceite de vapeo. Los investigadores de Misisipí analizaron el contenido de 25 productos de aceite de vapeo derivados del cáñamo disponibles en el mercado. De éstos, trece productos contenían menos del 50 por ciento de la cantidad de cannabidiol (CBD) que se indicaba en la etiqueta; sólo 3 productos contenían dentro del 20 por ciento (más o menos) del contenido de CBD que se indicaba en la etiqueta; y 3 productos "CBD" no tenían ningún tipo de cannabidiol mensurable. (10)

"Desde la perspectiva del consumidor", señalaron los autores, "el exceso de etiquetado no sólo tergiversa el producto sino que también significa prácticas comerciales fraudulentas". Aún más desconcertante "fue la frecuencia con la que los productos de vapeadores con CBD fueron adulterados con cannabinoides sintéticos". Cuatro de los 25 productos de vapeadores con CBD seleccionados al azar y vendidos en el estado de Magnolia contenían cannabinoides sintéticos que suponen "un grave riesgo de efectos adversos para la salud" con "consecuencias toxicológicas devastadoras", según los investigadores de la Universidad de Mississippi.

No se sabe con certeza si este pequeño estudio es emblemático de la prevalencia de los adulterantes cannabinoides sintéticos en el mercado internacional de los vaapeadores, que se encuentra en expansión y no está regulado. Pero esto está claro: los cannabinoides sintéticos merecen un examen cuidadoso cuando se consideran los múltiples factores que pueden contribuir a las lesiones pulmonares relacionadas con el vahído y la mejor manera de responder a este problema de salud pública en curso.

Si los cannabinoides sintéticos son en realidad una pieza que falta en el rompecabezas de EVALI, como lo propusimos el año pasado, ¿por qué sigue apareciendo el acetato de vitamina E como "un marcador de exposición en lugar de un marcador de toxicidad" en los cartuchos de aceite de vapers? Porque es más barato para los malos actores que hacen aceite de cannabis amañado, empezando con un agente diluyente como el glicol de propileno, añadiéndole una pequeña dosis de un cannabinoide sintético superpotente, y luego añadiendo un poco de acetato de vitamina E para espesar el líquido de manera que tenga la consistencia adecuada para un vape pen.

MERCADOS NO REGULADOS

Vaping es un método de consumo de cannabis conveniente, discreto, de acción rápida y fácil de etiquetar. Afortunadamente, existen opciones de Vaping de buena calidad para los consumidores que viven en estados donde la cannabis es legal para el consumo de adultos. Sin embargo, las cosechas son más escasas y arriesgadas en los estados que sólo tienen el CBD, donde todavía no se dispone de extractos de aceite de cannabis de planta entera a través de canales regulados.

El acetato de vitamina E parece estar en todas partes porque los productos de vapeo de mala calidad proliferan en el mercado no regulado del CBD y del aceite de cannabis. Además del acetato de vitamina E, los cartuchos ilícitos de vapeo de CBD suelen incluir un aislado de CBD disuelto en un aceite portador (por lo general MCT, glicerina o glicol de propileno) que no es seguro para calentar e inhalar. Esos productos están a sólo un clic del ratón y pueden comprarse en gasolineras, tiendas de artículos de primera necesidad y otras tiendas que también venden cigarrillos electrónicos de nicotina, que llevan muchos de los mismos aditivos saborizantes y texturizantes que se encuentran en las mezclas de aceite de CBD y cannabis sin licencia.

El cannabis se ha fumado durante siglos sin causar los extraños y a veces fatales síntomas vinculados a la exposición al aceite tóxico del vapeo. Según un reciente estudio de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Yale, las enfermedades pulmonares relacionadas con el vapeo son mucho menos frecuentes en los estados que han legalizado el cannabis. Los consumidores de los cinco estados con la mayor incidencia per cápita de EVALI no tienen acceso a los productos de aceite de vapeo regulados y certificados de laboratorio fabricados por fabricantes con licencia estatal. (11)

El resultado final: la existencia de un mercado de cannabis legal y regulado, con todos sus defectos, reduce el uso de los peligrosos cartuchos de aceite de vapeo.

NOTAS DE PIE

  1. Centers for Disease Control and Prevention, “Sounding the Alarm: The Public Health Threat of E-Cigarettes,” Sept. 25, 20019
  2. Centers for Disease Control and Prevention, “Outbreak of Lung Injury Associated with the Use of E-Cigarette, or Vaping, Products,” Feb. 25, 2020.
  3. Centers for Disease Control and Prevention, “Outbreak of Lung Injury Associated with the Use of E-Cigarette, or Vaping, Products,” Feb. 25, 2020.
  4. David Downs, “VAPI anniversary: Killer chemicals still on the streets,” Leafly, Aug. 4, 2020.
  5. Yasmeen M Butt, MD, et al, “Pathology of Vaping-Associated Lung Injury,” New England Journal of Medicine, Oct. 31, 2019.
  6. Kulothungan Gunasekaran, et al “Lipid-Laden Macrophages in Cannabinoid Oil Vaping Associated Lung Injury,” Letter to the editor, The American Journal of Medicine, https://doi.org/10.1016/j.amjmed.2019.11.025
  7. Muthumalage, Thivanka, et al. “Inflammatory and Oxidative Responses Induced by Exposure to Commonly Used e-Cigarette Flavoring Chemicals and Flavored e-Liquids without Nicotine.” Frontiers in Physiology, 11 Jan. 2018, www.frontiersin.org/articles/10.3389/fphys.2017.01130/full.
  8. Eythropel, Hanno C, et al. “Formation of Flavorant–Propylene Glycol Adducts With Novel Toxicological Properties in Chemically Unstable E-Cigarette Liquids.” Nicotine and Tobacco Research. 2019 Aug 19;21(9):1248-1258. doi: 10.1093/ntr/nty192.
  9. Adrian Devitt-Lee, “Under the Radar: Synthetic Cannabinoids and Vaping Related Lung Injuries,” published online Nov. 11, 2019, https://www.cbdoilmx.com/blogs/noticias/primera-parte-bajo-el-radar-cannabinoides-sinteticos-y-lesiones-pulmonares-relacionadas-con-el-vapeo
  10. Bill J. Gurley, et al, “Content versus Label Claims in Cannabidiol (CBD)-Containing Products Obtained from Commercial Outlets in the State of Mississippi,” Journal of Dietary Supplements, published online 20 May 2020, https://doi.org/10.1080/19390211.1766643.
  11. Colin Poitras, Yale School of Medicine, “Rates of E-cigarette and Marijuana Use Not Associated with Larger Outbreaks of Vaping-Related Lung Injuries, YSPH Study Finds, Aug. 25, 2020.