LOS CANNABINOIDES Y EL CÁNCER EN LA CLÍNICA

Un oncólogo y un osteópata discuten la terapia de cannabis para pacientes con cáncer.

Adaptado de Healing with Cannabis: La evolución del sistema endocannabinoide y cómo los cannabinoides ayudan a aliviar el trastorno de estrés postraumático, el dolor, la esclerosis múltiple, la ansiedad y más, de Cheryl Pellerin (Skyhorse Publishing, 2020).

El Dr. Donald I. Abrams es oncólogo en el Hospital General de San Francisco, oncólogo integrador en el Centro Osher de Medicina Integradora de la Universidad de California-San Francisco (UCSF) y profesor de medicina clínica en la UCSF. También fue miembro del comité de dieciséis personas con diversidad profesional que produjo el volumen de 486 páginas titulado The Health Effects of Cannabis and Cannabinoids (Los efectos del cannabis y los cannabinoides en la salud): El Estado Actual de la Evidencia, una actualización del tema en 2017 de las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina.

"He sido oncólogo en San Francisco durante treinta y seis años, y me atrevo a decir que la mayoría de los pacientes de cáncer que he atendido han consumido cannabis", dijo Abrams en una entrevista el 3 de mayo de 2019. "Pero no pasa un día sin que vea a un paciente de cáncer con pérdida de apetito, náuseas, vómitos, insomnio, dolor, depresión o ansiedad, y si tengo un medicamento que puede disminuir las náuseas y los vómitos, aumentar el apetito, disminuir el dolor y mejorar el sueño y el estado de ánimo, considero que es una intervención valiosa". En lugar de recetar cinco o seis fármacos que podrían interactuar entre sí o con la quimioterapia que prescribo, puedo recomendar un botánico muy seguro".

Cuando Abrams era médico interno y residente en el San Francisco de los años 70, muchas personas consumían cannabis, incluidos jóvenes con cáncer. Comenzó una beca de oncología en la UCSF en 1980, una época en la que el cannabis era popular y no había muchos antieméticos eficaces (drogas que ayudan a las náuseas y los vómitos).

"Teníamos proclorperazina, o Compazina, y Tigan [clorhidrato de trimetobenzamina]... pero no eran muy buenos", dijo Abrams, "y los jóvenes que padecían cánceres juveniles, como la enfermedad de Hodgkin o el cáncer de testículos, nos decían: '¿Sabes qué? El cannabis es una terapia efectiva contra las náuseas, mejor que sus medicamentos recetados". Abrams cree que eso fue lo que llevó al Instituto Nacional de Cáncer de los Institutos Nacionales de Salud y a varias compañías farmacéuticas a investigar el THC delta-9 sintético como potencial medicamento contra las náuseas.

"En los años 70 y 80 se realizaron varios estudios que permitieron que tanto el dronabinol [THC sintético en una cápsula] como la nabilona [análogo oral del THC] fueran aprobados en 1985 para el tratamiento de las náuseas y los vómitos inducidos por la quimioterapia. No estoy seguro de cuánto de eso usé para los pacientes en esos días", agregó, "pero en 1992 la FDA amplió la indicación del uso de dronabinol para tratar la anorexia asociada con la pérdida de peso en pacientes con VIH".

Abrams explicó que fue entonces cuando empezó a tomar dronabinol, "porque me convertí en médico especializado en SIDA después de mi formación como especialista en cáncer, y fue entonces cuando empecé a recetar mucho dronabinol". Y los pacientes decían: 'Puedes quedártelo'. Prefiero fumar cannabis porque [el dronabinol] tarda demasiado en hacer efecto y cuando lo hace me pongo demasiado colocado". El Delta-9 THC en el aceite de sésamo [dronabinol comercializado como Marinol] es una medicina muy diferente de la planta entera de cannabis, dijo Abrams. "Eso es lo que aprendí en mi primer ensayo clínico".

CANNABIS DE PLANTA ENTERA VERSUS THC

A mediados del decenio de 1990 y todavía hoy, el Instituto Nacional sobre el Uso Indebido de Drogas es la única fuente oficial de cannabis para ensayos clínicos. Y el NIDA tiene el mandato del Congreso de financiar sólo los estudios que investigan las sustancias de abuso como sustancias de abuso y no como agentes terapéuticos, dijo Abrams.

"Así que nunca pudieron financiar un estudio que yo estaba tratando de hacer - para mostrar que el cannabis beneficiaba a los pacientes con emaciación del SIDA - pero sí podían financiar un estudio para ver si era seguro para los pacientes con VIH que tomaban inhibidores de la proteasa inhalar cannabis. Así que ese estudio finalmente fue financiado". Fue su primer estudio de cannabis financiado por el NIH. Un tercio de los pacientes tomaron dronabinol, 2,5 mg tres veces al día, un tercio fumó un cigarrillo NIDA de planta entera, y un tercio tomó un placebo de dronabinol.

"Los pacientes estuvieron cada uno en nuestro Centro de Investigación Clínica General durante veinticinco días, durante veintiuno de los cuales tomaron el dronabinol o fumaron el cannabis. Y me quedó muy claro qué pacientes tomaban dronabinol, porque estaban en cama casi todo el día, totalmente aniquilados. Mientras que los pacientes de cannabis estaban levantados y bailando, limpiando sus habitaciones, y mucho más activados. Así que sí", dijo Abrams, "creo que definitivamente es una medicina diferente".

Una cosa que es bastante dramática en su experiencia con los pacientes de cáncer, añadió Abrams, es que "muchos pacientes de cáncer al final de sus vidas son puestos en opiáceos por oncólogos bien intencionados que tratan de aliviar su dolor y sufrimiento, tanto físico como emocional". Y los pacientes dicen: 'Esto no me permite comunicarme con mi familia porque estoy demasiado drogado'. Así que dejan de consumir opiáceos y sólo usan cannabis, y eso les gusta mucho más".

Abrams dijo que la cannabis medicinal era legal en California desde hacía veintitrés años y recreativa desde hacía dos años, pero en los días en que se necesitaba una recomendación médica, Abrams escribía una carta que los pacientes llevaban al dispensario y que les permitía obtener cannabis durante un año.

"Pero no dije que tomara esta cepa, esta cantidad, esta cantidad de veces al día", dijo. "No creo que el cannabis sea un medicamento que necesite un folleto. La mayoría de la gente probablemente puede averiguar cómo usarlo. Cada paciente es diferente, cada cepa es diferente - creo que la mejor recomendación es 'empieza bajo, ve despacio'. Eso se ha convertido en un mantra." Y Abrams piensa que la farmacéutica del cannabis está equivocada.

"Creo que debemos considerarlo como una terapia botánica que ha existido durante 5.000 años y que tiene beneficios significativos", dijo el oncólogo. "Pero intentar decir que es una medicina que utiliza un paradigma dominado por los fármacos podría no ser correcto. Creo que debería tratarse como la palma enana americana y la equinácea, pero regularse como el tabaco y el alcohol, y dejar que los adultos responsables la usen como les parezca".

CANNABIS PARA LOS SÍNTOMAS DEL CÁNCER Y LOS EFECTOS SECUNDARIOS DE LA QUIMIOTERAPIA

El Dr. Dustin Sulak es un médico osteópata integrador y experto en cannabis medicinal cuya práctica clínica se ha centrado en el tratamiento de las condiciones refractarias en adultos y niños desde 2009. Es el fundador de Integr8 Health, con oficinas en Maine, que realiza el seguimiento de más de 8.000 pacientes que utilizan cannabis medicinal y otras modalidades de curación integradora. Sulak ha publicado en la literatura revisada por colegas y da conferencias a los proveedores de servicios de salud a nivel internacional sobre las aplicaciones clínicas del cannabis. La siguiente información ha sido adaptada, con permiso, del sitio web educativo de Sulak, Healer.com, que ofrece una gama de programas sobre el cannabis medicinal, así como capacitación sobre el cannabis medicinal y un programa de certificación para médicos, otros profesionales de la salud y consumidores.

Cuando se trabaja con pacientes de cáncer, los esfuerzos para el tratamiento con cannabis suelen tomar dos caminos distintos: el uso de la cannabis para reducir los síntomas y mejorar la tolerancia al tratamiento, o el uso de la cannabis, típicamente en dosis altas, para ayudar a matar el cáncer. Los objetivos no se excluyen mutuamente, según Sulak, pero cada uno requiere un enfoque diferente de la dosificación.

Cuando se utiliza correctamente, el cannabis puede ser un tratamiento seguro y eficaz para los pacientes de cáncer con dolor crónico, insomnio y náuseas y vómitos inducidos por la quimioterapia. Los estudios en animales han demostrado que los cannabinoides pueden prevenir el desarrollo de dolor neuropático, un efecto secundario común de la quimioterapia que puede limitar la dosis o el curso de la quimioterapia de un paciente. Incluso después de lograr la remisión del cáncer, muchos pacientes quedan con un dolor neuropático debilitante que puede ser permanente.

"Los pacientes a menudo pueden lograr mejoras significativas en la calidad de vida con efectos secundarios mínimos, utilizando dosis muy bajas de cannabinoides en el rango de 10 mg a 60 mg por día", escribe Sulak en sus materiales de curso: "Una combinación de THC, CBD y otros cannabinoides en varias proporciones puede ser usada para afinar los beneficios y minimizar los efectos secundarios del tratamiento con cannabinoides".

El cannabis medicinal puede ayudar a los pacientes a tolerar los tratamientos convencionales contra el cáncer, como la quimioterapia y la radiación, y puede utilizarse junto con estos tratamientos con una baja probabilidad de interacción con las drogas. Esto significa que rara vez hay una razón para evitar combinar la cannabis con tratamientos convencionales contra el cáncer (con algunas excepciones señaladas en los materiales educativos).

Para los pacientes con cáncer terminal, el cannabis ofrece muchos beneficios en los cuidados paliativos al final de la vida. "Es una adición increíblemente útil a los tratamientos convencionales en la medicina de hospicio", dice Sulak.

EL CANNABIS PARA COMBATIR EL CÁNCER Y PROMOVER LA CURACIÓN

Junto con el alivio de los síntomas y la mejora de la calidad de vida de los pacientes de cáncer, los cannabinoides también han mostrado efectos anticancerígenos en muchos modelos experimentales celulares y animales. Y un gran conjunto de pruebas anecdóticas sugiere que los cánceres humanos también responden al tratamiento con cannabinoides, observa Sulak. Varios pacientes han informado de la disminución o detención del crecimiento de tumores, y otros han experimentado una remisión completa de los cánceres agresivos al utilizar extractos de cannabis.

Para lograr estos poderosos efectos anticancerígenos, la mayoría de los pacientes necesitan una dosis más alta que la necesaria para el alivio de los síntomas, a menudo de 200 a 2.000 mg de cannabinoides al día, o el equivalente a una o dos onzas de cannabis de hierbas a la semana. Este nivel de tratamiento puede ser eficaz en función de los costos si el cannabis es cultivado por el paciente o el cuidador al aire libre, pero la compra de esta cantidad de medicamento a un minorista de cannabis medicinal podría ser costosa.
A estas altas dosis, dice Sulak, "un proveedor médico bien informado debe supervisar el tratamiento para prevenir los efectos secundarios y las interacciones con el tratamiento convencional del cáncer". Los pacientes deben titularse cuidadosamente hasta alcanzar estas altas dosis sin efectos adversos significativos. Sorprendentemente, las dosis en el rango de 2.000 mg/día pueden ser bien toleradas".

Cualquier tratamiento médico conlleva ciertos riesgos, añade, pero el cannabis de alta dosis no es letal y es mucho más seguro que la quimioterapia convencional, aunque la eficacia del cannabis de alta dosis para el cáncer no se ha estudiado en las personas. Algunos pacientes que alcanzan dosis muy altas reportan una mejoría global de los síntomas y una mejor calidad de vida. Otros descubren que en dosis ultra altas el cannabis deja de ayudar con síntomas como el dolor, la ansiedad y los trastornos del sueño, beneficios que logran fácilmente con dosis más bajas. Otros, en cambio, no logran crear tolerancia a los efectos adversos de las dosis elevadas de cannabis y se encuentran drogados, aturdidos e incómodos.

NO HAY SOLUCIONES FÁCILES

Sulak dice que los pacientes y estudiantes deben tener cuidado con cualquiera que diga tener una solución a la dosis de cannabis para el cáncer. Internet está lleno de proporciones, dosis y otros planes de tratamiento para tipos específicos de cáncer, pero muchas de estas afirmaciones se basan en el éxito de un solo paciente o en hallazgos parcialmente relevantes de la literatura preclínica (estudios de células y animales).

El cáncer es increíblemente complejo, y "incluso el mismo tipo de cáncer en dos individuos diferentes puede responder de manera muy diferente a los tratamientos estándar o alternativos", escribe Sulak. "Debido a que son células anormales, los cánceres hacen cosas inusuales - como sobreexpresarse o no expresar los receptores de los cannabinoides", añade. "El entorno fisiológico interno de cada individuo, la genética, la dieta y otros factores producen un caso único. Los buenos resultados de un caso o un estudio no pueden ser aplicados ampliamente - en el mejor de los casos pueden ser usados como guías. Un plan de tratamiento del cáncer también debe tener en cuenta los objetivos y preferencias personales de un individuo".

Los cannabinoides luchan contra el cáncer mediante diferentes mecanismos de acción, entre ellos, desencadenando la muerte de las células, impidiendo el crecimiento y la división celular, evitando el crecimiento de los vasos sanguíneos que alimentan los tumores y evitando que las células cancerosas migren a otras zonas del cuerpo. Sulak señala que la mayoría de los relatos individuales de éxitos en el uso del cannabis para matar el cáncer implican altas dosis, pero varios relatos de pacientes describen profundas reducciones en la carga del cáncer al tomar dosis bajas a moderadas.

"A diferencia de los tratamientos convencionales de quimioterapia", escribe, "sabemos que los cannabinoides no son tóxicos para las células normales. En la quimioterapia convencional, la estrategia suele ser utilizar una droga más tóxica para las células cancerosas que para las células sanas, y dar al paciente tanto como pueda tolerar. Los efectos secundarios intolerables, como la neuropatía periférica o la malnutrición por náuseas y vómitos, suelen ser los factores limitantes del tratamiento.

"La dosis de cannabis puede estar limitada por los efectos secundarios", afirma Sulak, "pero no por la toxicidad, que conducirá a limitaciones a largo plazo".